Charles Samuel Keene (10 de agosto de 1823 – 4 de enero de 1891) fue un artista e ilustrador inglés, que trabajó en blanco y negro. Su obra no fue ajena al vino. Esto lo podemos comprobar en “Las inundaciones en el país”, fechado en 1877.

El hijo de Samuel Browne Keene, un abogado, nació en Hornsey. Educado en la escuela de Ipswich hasta los 16 años, mostró tempranamente sus inclinaciones artísticas. Dos años después de la muerte de su padre fue contratado por un abogado de Londres, pero, como la profesión no era agradable, fue trasladado al despacho de un arquitecto, el Sr. Pukington. Su tiempo libre lo dedicaba a dibujar temas históricos y náuticos en acuarela. Por estas nimiedades, su madre, a cuya energía y sentido común estaba muy agradecido, pronto encontró un comprador, a través del cual fue puesto en conocimiento de los Whympers, los grabadores de madera. Esto lo llevó a estar ligado a ellos como aprendiz durante cinco años. Su primer diseño conocido es el frontispicio, firmado Chas. Keene, en “Las aventuras de Dick Boldhero en busca de su tío”, etc. (Darton & Co., 1842). Una vez terminado su periodo de aprendizaje, contrató como estudio un ático en el bloque de edificios que se levantaba, hasta 1900, entre la calle Strand y la calle Holywell, y pronto trabajó duro para el Illustrated London News. En esta época era miembro de la Sociedad de Artistas de Clipstone Street, después fue trasladado a los estudios de Langham.

En diciembre de 1851 hizo su primera aparición en Lápiz y, después de nueve años de trabajo constante, fue llamado a un asiento en la famosa mesa. Fue durante este período de prueba cuando dio por primera vez testimonio de esas trascendentales cualidades que hacen de su trabajo, a la vez, la alegría y la desesperación de sus hermanos artesanos. Al comienzo de Una vez por semana, en 1859, se solicitaron los servicios de Keene, siendo su serie más notable en esta revista las ilustraciones de “Una buena pelea” de Charles Reade (posteriormente rebautizada como “El claustro y la chimenea”) y de “Evan Harrington” de George Meredith. Hay una cualidad de convencionalismo en la primera de ellas que desaparece completamente en la segunda.

En 1858, Keene, que estaba dotado de una fina voz y era un entusiasta admirador de la música antigua, se unió a la Jermyn Band, más tarde conocida como los Moray Minstrels. También fue durante muchos años miembro del Coro de Leslie, la Sociedad de Armónica Sagrada, el Club de Catch, Glee y Canon, y el Coro de Bach. También fue un trabajador de la gaita, instrumento del que reunió una considerable colección de especímenes.

Alrededor de 1863 se fundó el Club de Artes en Hanover Square, con Keene como uno de los miembros originales. En 1864 John Leech murió, y el trabajo de Keene en Punch desde entonces encontró mayores oportunidades. Fue por esta época que el más grande de todos los artistas modernos de su clase, Menzel, descubrió la existencia de Keene, y se convirtió en suscriptor de Punch sólo por disfrutar semana a semana del trabajo de su hermano artesano. En 1872, Keene, que, aunque poseía el sentido del humor, no estaba a una distancia apreciable de Leech como bufón, y cuyos dibujos no eran lo suficientemente graciosos como para atraer al público amante de la risa, tuvo la suerte de conocer a Joseph Crawhall, que tenía la costumbre desde hacía muchos años de anotar cualquier incidente humorístico que pudiera oír u observar, ilustrándolo en su tiempo libre para su propia diversión. Estos fueron puestos sin reservas a disposición de Keene, y a su inspiración le debemos al menos 250 de sus dibujos más exitosos en los últimos veinte años de su conexión con Punch. Una lista de más de 200 de estos temas se da al final de La vida y las cartas de Charles Keene.

En 1879 Keene se trasladó al 239 de Kings Road, Chelsea, que ocupó hasta su última enfermedad, caminando diariamente hacia y desde su casa, 112 Hammersmith Road. En 1881 un volumen de sus dibujos de Punch fue publicado por los Sres. Bradbury & Agnew, con el título Our People. En 1883, Keene, que hasta entonces había sido un hombre fuerte, desarrolló síntomas de dispepsia y reumatismo. Para 1889 estos habían aumentado en un grado alarmante, y los dos últimos años de su vida transcurrieron en un agudo sufrimiento soportado con el mayor valor. Murió soltero, después de una vida singularmente tranquila, y su cuerpo yace en el cementerio de Hammersmith.

Keene, que nunca tuvo una formación artística regular, era esencialmente un artesano del arte. Ocupa el primer lugar entre los artesanos ingleses en blanco y negro, aunque su trabajo nunca ha sido apreciado en su verdadero valor por el público en general. Sin duda, la razón principal de esta falta de reconocimiento público fue su falta de convencionalismo. Dibujaba sus modelos exactamente como los veía, no como sabía que el mundo quería verlos. Encontró suficiente belleza y romance en todo lo que le rodeaba, y, en su trabajo de Punch, suficiente humor sutil en la naturaleza aprovechado en sus momentos más cómicos para satisfacerlo. Nunca exigió a sus modelos que sonrieran a través de un collar de caballo, como James Gillray, o que se pusieran sus modales de compañía, como era la costumbre de George du Maurier. Pero Keene no sólo era un brillante trabajador de la pluma y la tinta. Como grabador, también hay que tenerlo en cuenta, a pesar de que sus planchas no eran más de cincuenta en el exterior. Las impresiones de ellas son extremadamente raras, y apenas media docena de las planchas se sabía que existían en 1911. Él mismo las consideraba sólo como experimentos en un medio difícil pero fascinante. Pero en opinión del experto, bastan para situarlo entre los mejores grabadores del siglo XIX. Aparte de los frontispicios grabados de algunos de los libros de bolsillo de Punch, sólo se han publicado tres, y estos no son de ninguna manera los mejores. Escribiendo en L’Artiste de algunos que había visto, Félix Bracquemond dice: “Por la libertad, la amplitud de su dibujo y ejecución, estas planchas deben clasificarse entre los grabados modernos de primer rango”. Algunas impresiones se encuentran en el Museo Británico, pero en su mayoría fueron regaladas a amigos y están escondidas en los álbumes del coleccionista. El pintor Walter Sickert cita a Keene a menudo en su libro “¡Una casa libre! o el artista como artesano” editado por Osbert Sitwell. Sickert describe los dibujos de Keene como auténticos porque se basa en la vida como observador directo y evita los clichés habituales que eran comunes en su época. Sickert insta al uso del “tamaño de la vista” dibujando de la vida, con lo que quiere decir dibujar un hombre de 6 pies desde 8 pies de distancia para que el tamaño de la figura pueda ser visto en su conjunto y llevado a la página como si uno estuviera dibujando en un panel de vidrio mientras mira al sujeto. “Y así, desde los diseños incisos en los huesos arañados por el hombre primitivo, hasta los dibujos de Charles Keene, ha sido la línea el lenguaje del diseño… La línea supone un pensamiento ininterrumpido, una frase dicha en un suspiro. La línea supone que la mano no se quita del papel”. Hay un aire de informalidad y franqueza en los dibujos de Keene que les da una sensación de inmediatez y vivacidad.