El pintor y escritor John Carlin, que era profundamente sordo desde la infancia, fue un innovador defensor del avance de los sordomudos en América. Nacido a principios del siglo XIX, Carlin estudió arte en los Estados Unidos, Inglaterra y Francia, antes de regresar a los Estados Unidos para iniciar una exitosa carrera como pintor de retratos, paisajes y escenas de género. Carlin también produjo poemas y otros versos, que fueron muy apreciados. Su obra no fue ajena al vino. Esto lo podemos comprobar en “Después de un largo crucero”, fechado en 1857.

Carlin nació en Filadelfia en 1813. Su padre era un zapatero que luchaba por encontrar trabajo para mantener a la familia. Carlin se volvió sordo en la infancia y, sin la capacidad de comunicarse o entender la instrucción de sus padres, fue abandonado para vagar por las calles de Filadelfia.

A finales del decenio de 1810, un comerciante y filántropo llamado David Seixas fundó una escuela informal para niños sordos en su casa de Filadelfia. En 1820 Seixas encontró a Carlin en las calles y lo llevó a su escuela. Alrededor de la misma época, Seixas contrató al pionero maestro sordo Laurent Clerc para ayudar a la incipiente escuela. Carlin prosperó en la Escuela Mount Airy (ahora la Escuela para Sordos de Pennsylvania), aprendiendo lectura, escritura, lenguaje de señas y pintura, que le encantaba.

Después de graduarse en 1825 a la edad de 12 años, Carlin se mantuvo como pintor de señas y de casas. Continuó estudiando y dibujando en su tiempo libre y a los 19 años ya dominaba cinco idiomas extranjeros. En 1834 Carlin estudió pintura de retratos con John Neagle durante cuatro meses. También tomó clases nocturnas adicionales con John Rubens Smith. En diciembre de 1934 Carlin estableció su propio estudio en el 17 de Queen Street y pronto exhibió retratos y escenas de género en la Sociedad del Fondo de Artistas. Durante los siguientes años, Carlin pintó principalmente retratos en miniatura, produciendo hasta treinta obras al mes.

Carlin navegó a Londres en 1838 donde estudió la colección del Museo Británico. Luego viajó a París para estudiar el retrato con el pintor académico Paul Delaroche. Durante sus tres años en París, Carlin creó ilustraciones para el Paraíso Perdido y el Progreso del Peregrino. Estos dibujos demuestran que se había convertido en un competente dibujante de figuras bajo la instrucción de Delaroche. Carlin también escribió su propio verso mientras vivía en París y actuó como traductor, usando un bloc y un lápiz, para otros estudiantes americanos que no podían hablar francés.

Carlin regresó a América en 1941 y montó un estudio en Nueva York. Volvió a su trabajo como retratista especializado en miniaturas sobre marfil. Algunos de sus primeros clientes estaban entre las familias prominentes de Nueva York y a través de estas conexiones se hizo amigo de figuras prominentes como Jefferson Davis, la primera dama Jane Pierce, el senador Seward, el estadista Hamilton Fish, y el asesor político Thurlow Weed. Entre 1841 y 1856, Carlin completó casi dos mil miniaturas. Uno de los retratos más famosos de Carlin es el de su maestro, Laurent Clerc. Este cuadro fue encargado por la Escuela de Sordos de Kentucky, y todavía está colgado en la escuela hoy en día.

En 1843, Carlin se casó con Mary Wayland (pariente del Secretario de Estado del Presidente Abraham Lincoln, William Henry Seward) que también era sorda. La pareja crió cinco hijos juntos, ninguno de los cuales tenía problemas de audición. Tres años después de su matrimonio, Carlin publicó su poema, “El lamento de un mudo” en el primer número de American Annals of the Deaf. Publicó muchos poemas en la Nueva Revista Mensual de Harper y en varios periódicos. Carlin también escribió e ilustró un libro infantil “La familia Scratchside”, en 1868. También publicó un artículo, “El Colegio Nacional de Sordos”, en The American Annals of the Deaf en 1854.

Desde principios de 1850, Carlin comenzó a participar activamente en asuntos de la comunidad sorda, además de la pintura. Carlin ayudó a recaudar 6.000 dólares para construir la Iglesia Episcopal de Santa Ana para Sordos en Nueva York. Erigida en 1852, esta iglesia fue fundada por el reverendo Thomas Gallaudet, y fue la primera iglesia para sordos en los Estados Unidos. Carlin fue miembro de esta iglesia durante los siguientes 40 años.

Carlin también fue secretario del comité encargado de financiar un monumento a Thomas Gallaudet en el Asilo Americano para Sordomudos en Hartford, Connecticut. En la inauguración del monumento en 1858, Carlin dio una oración usando el lenguaje de signos que fue traducida al habla. El New York Times comentó este notable evento:

El discurso del Sr. Carlin ocupó una hora en la entrega, y fue escuchado con mucha atención. El discurso del Sr. C. fue una buena composición, que consistía principalmente en una recapitulación de la introducción, el auge y el progreso del lenguaje de signos – el bien que ha hecho y está haciendo – y la vida y los servicios del hombre a cuyas labores se debe su éxito en los Estados Unidos. El Sr. C. se dedicó ocasionalmente a otros temas indirectamente relacionados con el tema de la lengua de signos, mostrándose como un hombre de conocimiento general, un pensador y un amante de lo bello.

Carlin produjo un panel en bajorrelieve para el monumento a Gallaudet que muestra a Gallaudet enseñando a los niños sordos a deletrear con los dedos (estos paneles están actualmente instalados en el vestíbulo de la escuela).

A medida que la fotografía se hizo más popular a finales de 1850, la demanda de miniaturas disminuyó. En respuesta a este mercado decreciente, Carlin comenzó a centrarse en la creación de pinturas de paisajes y géneros. Tuvo éxito en ambos y se sabe que ha pintado más de sesenta y cinco escenas de género a lo largo de su carrera. Una de las obras más famosas de Carlin es After a Long Cruise (1857; The Metropolitan Museum of Art), que representa una cómica escena del muelle de Nueva York. La extrema atención de Carlin a los detalles en esta pintura atestigua su trabajo como miniaturista. Con obras de este detalle y precisión, Carlin fue admitido para exponer en la Academia Nacional de Diseño entre 1847 y 1886. También presentó sus obras en exposiciones en la Unión de Arte Americana y en la Academia de Bellas Artes de Pennsylvania. Después de una vida próspera, Carlin contrajo neumonía y murió el 23 de abril de 1891. Tenía setenta y ocho años.

Como un hombre mayormente autodidacta, con sólo cuatro años de educación formal, la carrera de Carlin como pintor y figura pública fue notable. Su habilidad en las miniaturas le ganó el respeto en una sociedad que anteriormente ignoraba o compadecía a los sordos. Carlin entonces utilizó apasionadamente este reconocimiento para avanzar en la causa de la educación superior de los sordos. Su obituario en el New York Time decía: “En sus esfuerzos por mejorar la condición de los sordomudos el Sr. Carlin fue incansable… Por aquellos que estaban igualmente afligidos fue muy estimado por su trabajo a favor de ellos”. Hoy en día las pinturas de Carlin se encuentran en las colecciones de la Sociedad Histórica de Nueva York, el Museo Metropolitano, el Museo de Bellas Artes de Boston y el Museo Smithsonian de Arte Americano.