Juan Antonio de Frías Escalante o, según firmaba, Juan Antonio Escalante (Córdoba, 1633-Madrid, 1669), fue un pintor barroco español del Siglo de Oro. Muy joven se instaló en Madrid donde fue discípulo de Francisco Rizi, con quien mantuvo una estrecha relación, llegando a ser su albacea testamentario. A pesar de su temprana muerte, desarrolló una importante carrera trabajando casi exclusivamente para las iglesias y conventos de la Corte. Su obra no fue ajena al vino. Esto lo podemos apreciar en “Abraham y Melquisedec”, fechada en 1668.

Admirador de la pintura veneciana de Tintoretto y Veronés, como observó Palomino, quien le decía seguidor en todo de aquel estilo en la composición y «gracia de actitudes», también se mostró deudor de Van Dyck, además de hacer uso con cierta frecuencia de estampas flamencas copiadas sin apenas variantes. Pero la influencia más directa y constante recibida por Escalante podría ser la intimista y clásica de Alonso Cano, interpretada con gran suntuosidad y claridad lumínica.

Escalante compuso, entre 1667 y 1668, diecisiete lienzos sobre temas del Antiguo Testamento relativos a la prefiguración del misterio de la eucaristía. En ellos se aprecia la admiración por las composiciones horizontales con un punto de vista bajo, tan teatrales y características del maestro de Verona Tintoretto que, del mismo modo que a éste, sirven a Escalante para desarrollar una variedad de logrados escenarios arquitectónicos. Igualmente se ha apreciado el conocimiento de las obras de Rubens, a veces a partir de estampas, que Escalante utilizó para sus lienzos.

Según aprecia Urrea, J. en La Pittura Madrilena del Secolo XVII, Roma-Palazzo delle Esposizioni, 1991, p. 142, “la obra representa el momento en que Abraham, regresando del combate con Codorlaomor y los reyes aliados, se encuentra con Melquisedec, rey de Salem que le ofrece el pan y el vino (Génesis, 14, 18-21). Se quiere exaltar la figura de Abraham como guerrero, su coraje, pero también su generosidad, con un trasfondo profundamente religioso, en la actitud que adopta el patriarca ante el sacerdote Melquisedec. La composición ha sido tomada del grabado original de B. Salomon utilizado también por Velázquez para Las lanzas. A pesar de esto, los modelos de las figuras y la utilización de un punto de vista tomado desde abajo resultan más cercanos a composiciones y grabados de Rubens con el mismo tema, que era posible contemplar en Madrid, y que Escalante evidentemente conocía bien. En lo que se refiere al color, basado en una gama de colores pálidos y fríos, con rosas, azules, grises y malvas, y por el empleo de una técnica suelta y ligera, se podría afirmar que su estilo anticipa algunos aspectos típicos del siglo XVIII”.

“Abraham y Melquisedec”, como comentábamos, forma parte de la serie de dieciocho lienzos de temas bíblicos relacionados de algún modo con la Eucaristía, que pintó Escalante entre 1667 y 1668, para la sacristía de la Merced Calzada de Madrid, donde los citan todos los escritores clásicos con sumo elogio. La serie se completaba con un lienzo de Montero de Rojas, El paso del río Jordán con el Arca de la Alianz. Palomino, al citarlos, observa que en los lienzos de Escalante se descubre el gran genio que tenía y la afición a Tintoretto y Veronés, porque sigue en todos aquel estilo en la composición y gracia de actitudes. Según el texto extractado de Pérez Sánchez, A. E.: Carreño, Rizi, Herrera y la pintura madrileña de su tiempo. 1650-1700, Ministerio de Cultura, 1986, p. 308, “la serie ilustra, efectivamente, episodios del Antiguo Testamento, en concordancia con la Eucaristía y constituye el conjunto más homogéneo e interesante que pueda permitir conocer el estilo de la madurez del malogrado artista. Es obra muy significativa de su estilo, con las ya citadas resonancias venecianas y una notable transparencia de color”.

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Un artículo de Alberto Muñoz Moral
Responsable de Comunicación de Licores Reyes